L'histoire des bougies

Aussi modestes qu’elles puissent paraître, les bougies ont une longue et riche histoire. De l’Italie romaine à la dynastie Qin de la Chine antique. La civilisation s’est appuyée sur les bougies pendant des milliers d’années, et de nombreux grands penseurs à travers le monde ont contribué à la fabrication de bougies telle que nous la connaissons aujourd’hui. Cette semaine, l’équipe d’Artcodes s’est intéressé à cet univers !

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L'HISTOIRE DE LA FABRICATION DES BOUGIES

Les bougies sont aujourd’hui principalement utilisées comme décoration ou comme moyen d’infuser un parfum. Historiquement, elles constituaient une source vitale de lumière pour les maisons et les entreprises, et étaient également très utilisées dans les cultes religieux et spirituels. En particulier dans les pays asiatiques. Au fil des siècles, la fabrication de bougies a pris de nombreuses formes. Les différentes cultures utilisent leurs propres méthodes et ingrédients pour créer ces produits simples, mais extrêmement importants.

 

Pour célébrer l’éclat de la bougie, nous explorons ici l’histoire de la fabrication des bougies. De ses origines dans la Rome antique à son apogée industrielle au XIXe siècle.

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LES ORIGINES DE LA FABRICATION DES BOUGIES

Comme de nombreux aspects de la vie moderne, les bougies doivent leur existence aux Romains de l’Antiquité. Ils ont commencé à produire des bougies de suif trempé en l’an 500 avant Jésus-Christ. Ces premières bougies étaient fabriquées à partir de cire de suif, dérivée de la viande de vache et de mouton, et d’un brin de ficelle déroulé.

 

Si les bougies étaient populaires à l’époque romaine, la principale source de lumière provenait des lampes à huile. L’huile d’olive était moins chère et plus répandue dans l’Empire. Les bougies étaient considérées comme un article de luxe, et étaient souvent offertes en cadeau lors des Saturnales. Un festival célébrant le dieu romain classique, Saturne.

 

Un autre exemple de fabrication de bougies remonte à la Chine antique. C’est sous la dynastie Qin, en 221 avant J.-C., que l’on a vu pour la première fois des bougies. Dans les années 1990, des archéologues ont découvert des restes de bougies dans la tombe de Qin Shi Huang, premier empereur de la dynastie Qin. Il s’est avéré qu’elles contenaient de la graisse de baleine. D’autres bougies de l’époque étaient également fabriquées avec de la cire d’abeille. Une tradition qui se perpétue encore aujourd’hui.

 

De l’autre côté du continent, dans l’Inde ancienne, les bougies étaient fabriquées à partir d’une combinaison de cannelle bouillie et de beurre de yak. C’est ainsi qu’ont été créées les premières bougies agréablement parfumées du monde. Elles étaient largement utilisées dans le culte spirituel. Aujourd’hui encore, les bougies des temples sont fabriquées selon cette méthode simple et ancestrale.

 

Un dernier exemple de fabrication ancienne de bougies se trouve chez les anciennes tribus indigènes de l’Alaska et du Canada contemporains. Elles utilisaient l’eulachon, ou “poisson-chandelle”, comme source de lumière et de chaleur. Ces petits poissons éperlans contiennent de riches quantités d’huile, ce qui était idéal pour un éclairage durable. Les indigènes d’Amérique du Nord faisaient sécher le poisson-chandelle sur un long bâton de bois avant de l’allumer, créant ainsi une puissante bougie naturelle. Bien que dégageant une odeur plutôt désagréable.

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LE SUIF ET LE TOURNANT

Après la chute de l’Empire romain, l’huile d’olive est devenue une denrée rare en Europe. Ce qui a entraîné une pénurie de combustible pour les lampes à huile et les brûleurs. La demande de bougies de qualité a alors explosé. C’est ainsi que sont nés les premiers fabricants de bougies spécialisés et commercialement viables.

 

Appelés “chandlers” dans l’Angleterre médiévale. Ces fabricants de bougies qualifiés produisaient des bougies, des sauces, des vinaigres, des savons et des fromages. Ils vendaient leurs produits dans des boutiques et sur des marchés ambulants. Le suif est devenu l’ingrédient de prédilection pour la fabrication de bougies dans toute l’Europe, mais il n’était pas sans danger. Lorsqu’il brûlait, la glycérine contenue dans le suif dégageait une forte odeur désagréable. La cire qu’il contient émet une lumière pauvre et faible.

 

En revanche, la cire d’abeille s’est avérée être une substance beaucoup plus fiable pour la production de bougies. Elle produisait une combustion propre, inodore et une lumière plus vive. Cependant, en raison de son coût, elle était réservée aux classes supérieures les plus riches. Les gens du peuple ont dû remplir leurs maisons de la puanteur du suif pendant les cinq siècles suivants.

 

Au 18ème siècle, alors que l’industrie baleinière mondiale commençait à se développer. Une huile a été découverte dans la tête du cachalot, qui s’est avérée idéale pour la fabrication massive de bougies. Connue sous le nom de spermaceti, cette substance huileuse était cristallisée pour former une cire solide. Comme la cire d’abeille, elle ne produisait pas d’odeur horrible lorsqu’elle était brûlée. Un autre avantage du spermaceti était qu’il ne fondait pas et ne se déformait pas en été, ce qui en faisait la première forme de cire pour bougies commercialisée en masse dans le monde.

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L'HISTOIRE MODERNE DE LA FABRICATION DES BOUGIES

Au XIXe siècle, les bougies ont été fabriquées à l’échelle industrielle. Il s’agissait de répondre à la demande d’une population croissante et de meilleures conditions de vie pour les masses. La fabrication industrielle des bougies a été rendue possible grâce au travail de Joseph Morgan. Un étuviste de Manchester qui a breveté une machine permettant la production continue de bougies moulées. La machine de Morgan pouvait produire jusqu’à 1 500 bougies par heure. Cette période a également vu l’introduction de mèches tressées, plutôt que torsadées.  Ce qui a permis de produire des bougies plus performantes et auto-triées.

 

Dans les années 1850, un chimiste pionnier, James Young, a réussi à distiller de la paraffine à partir de charbon et de schistes bitumineux. La cire de paraffine a été utilisée pour produire en masse des bougies peu coûteuses et offrant une combustion performante. Vers la fin du XIXe siècle, les fabricants de bougies ont commencé à ajouter de l’acide stéarique pour rendre leurs bougies plus durables. Des milliers et des milliers de bougies ont été produites selon cette formulation.

 

Malgré d’énormes progrès dans la fabrication des bougies, l’industrie a commencé à décliner rapidement après l’invention de l’ampoule à incandescence, ainsi que des lampes à kérosène. Les gens n’avaient plus besoin de bougies comme source de lumière, ce qui en faisait davantage un luxe qu’une marchandise. Cependant, grâce au développement des bougies parfumées et à l’introduction de nouveaux ingrédients plus propres, tels que l’huile de soja, de palme et de lin, les bougies ont connu une résurgence et leur popularité ne cesse de croître.

 

Nous espérons que ce petit point histoire des bougies vous aura plu ! Retrouvez les bougeoirs et bougies de nos artisans partenaires dans la boutique Artcodes !